Norge möter Spanien hemma på lördag och fyra dagar senare väntar Rumänien på bortaplan. Två matcher som har största betydelse för om norrmännen ska kunna snuva Sverige på andraplatsen i EM-kvalgruppen.

Lagerbäck, 71, tog i början av 2017 över ett landslag i rejäl utförsbacke. Han debuterade med en 0–2-förlust i VM-kvalet mot Nordirland i Belfast och några månader senare slog norsk landslagsfotboll i botten. Den mindre smickrande placeringen på världsrankningen var 87 – den sämsta hittills.

Inför vänskapslandskampen (1–1) mot Sverige på Ullevål i juni samma år konstaterade Lagerbäck lugnt:

Jag är helt övertygad om att vi kommer att bli bättre.

Ny norsk storhetstid?

Snart tre år senare är norsk landslagsfotboll rankad 47:e och på god väg att nå en slagkraft som när förhoppningar om en ny storhetstid. Senast Norge upplevde en sådan var under Egil "Drillo" Olsens dagar som förbundskapten på 1990-talet. Då var Norge en fruktad motståndare som kvalade in till VM både 1994 och 1998.

Senast Norge deltog i ett slutspel var i EM i Nederländerna och Belgien 2000. För att nå nästa års slutspel måste Norge ta andraplatsen i gruppen, den som just nu, med fyra matcher kvar att spela, hålls av Janne Anderssons landslag.

I mötet på Friends arena i september klarade Sverige med nöd och näppe 1–1 sedan Norge tagit ledningen. De tappade två poängen kan visa sig svåra att ta igen för Norge – men chansen finns där fortfarande i allra högsta grad.

Lagerbäcks kontrakt som förbundskapten gäller över ett eventuellt EM-slutspel nästa sommar.

Berge: "Väldigt bra tränare"

I en intervju med den norska nyhetsbyrån NTB uttalar sig Sander Berge – en av flera unga spelare som växt ut under Lagerbäck – sig positivt om svensken.

Jag har haft tur och varit priviligierad som fått vara en viktig del av hans lag och fått spela många matcher, säger 19-åringen till NTB.

Några ålderskrämpor märker Berge inte av hos Lagerbäck.

Inte alls. Han är cool, rolig, har koll. Han är en väldigt, väldigt bra tränare med erfarenhet som vet vad som gäller och lägger vikt vid detaljer, säger Berge.

På frågan om stödet från spelarna betyder något för en eventuell kontraktsförlängning svarar Lagerbäck:

Ja, du … Det är ju trevligt om spelarna tycker det. Och det är ju ett fantastiskt intressant gäng fotbollsspelare. Vi har ett kontrakt som löper till och med nästa sommar. Vi har inte tagit något nytt beslut.

Bollen hos förbundet

Diskussioner lär inledas efter EM-kvalet. Enligt Lagerbäck ligger bollen hos arbetsgivaren, det norska fotbollsförbundet.

Men han vill också tänka igenom noga vad han själv vill.

Man får se sig själv i spegeln. Hur man vill leva, vad man vill göra. Man blir ju inte skarpare med åren. Men det är alltid intressant att se vad man kan uppnå och det är ett privilegium att få den där adrenalinkicken varje gång man samlas, säger Lagerbäck till NTB.